Гарольд Клиффорд Кол родился 13 апреля 1919 в местечке Гиллеспи в Иллинойсе в семье шахтера Гомера Кила и его жены Грейс Остеркамп Кол. Семья жила бедно. Отец любил выпить, а мать, была домохозяйкой, придерживалась жесткого методического воспитания ребенка. В школу ему часто не давали обеда, поэтому одна из учительниц, мисс Роза Бурк, делилась с ним своим. Впоследствии, уже будучи популярным Кил всегда посылал ей билеты на свои спектакли.
Когда Гарольду исполнилось 11, его отец умер и семья переехала в Калифорнию. Там парень учился в «Fallbrook High School». По ее окончании был автомехаником, а в годы Второй мировой войны работал в авиакомпании «Douglas».
Его чудесный баритон заметили коллеги, и уже скоро Кол начал участвовать в Разнообразных мероприятиях для развлечения клиентов компании. Юноша быстро прошел путь от официанта, что поет, до победителя музыкального конкурса. Вскоре Гарольд уже участвовал в бродвейских постановках «Оклахома!» , «Карусель». «Оклахома!» Стал самым популярным американским мюзиклом в послевоенные годы, с ним он ездил гастроли в Европу. Спектакль был сыгран 30 апреля 1947 в королевском театре «Друри-Лейн» в присутствии самой принцессы Елизаветы. Актеров вызывали на бис четырнадцать раз. Гарольд Кол приобрел славу великой звезды. Проживая в Лондоне, Гарольд впервые снялся в киноленте. Дебютным фильмом стал триллер «Маленький голос» режиссера Фергуса МакДональда.

Вернувшись из Лондона, Гарольд, который теперь сменил имя на Говард, подписал контракт со студией Metro-Goldwyn-Mayer. Первой его американской лентой стал комедийный музыкальный вестерн «Энни получает ваше оружие». С первой же роли он стал звездой. Фильм номинировался на четыре премии «Оскар».

Впоследствии Говард снялся в таких удачных мюзиклах как «Театр на плаву», «Поцелуй меня, Кэт», «Семь невест для семи братьев», «Глубоко в моем сердце». Для музыкальных фильмов Говард был одновременно собственным Джоном Уэйном, Эррол Флинн и Кларком Гейблом. И казалось студия все же не может найти ему достойного применения, предлагая роли в фильмах B-класса.
Городские новости Николаев были в курсе жизни этого актера, а это уже говорит о мировой популярности.
В 1960-х Говард чаще снимался в вестернах. В «Военном фургоне» его герой помогает Тоу Джексону (Джон Уэйн) в установлении справедливости. А в «Красном Томагавк» смелый капитан Том Йорк уверял волшебную Лил Дакоту, в исполнении Джоан Колфилд, что именно его знания могут спасти городок от нападения индейцев.

Также он начал сотрудничество с телестудиями и периодически снимался в сериалах.

Но в Америке менялись кинематографические вкусы, и найти работу становилось все труднее. Говард начал много пить и разошелся уже со второй женой. Он устроился работать в ночной клуб, иногда снимаясь в вестернах класса В, и зарабатывая деньги на летних акциях. Случайно Говард познакомился с молодой стюардессой, которая даже никогда не слышала его имени. В том же году она стала его третьей женой. С алкоголем было покончено.

В семидесятых Говард снялся лишь в одном эпизоде ​​телесериала «The Quest». 1980 года, пытаясь найти работу, он перевез семью в Оклахому, где надеялся стать акционером нефтяной компании. Но не успели они как следует устроиться, как актера пригласили на съемки одной из серий «Лодки Любовь» с Джейн Пауэлл. А после этих съемок уговорили принять участие в нескольких эпизодах сериала «Даллас». Зрителям очень понравился зажигательный нефтяной барон Клейтон Фарлоу в исполнении Ховарда. После этого его роль утвердили как постоянную. Клейтон стал вторым мужем Элли Юинг.

Карьера Кила снова пошла вверх. В возрасте 64 лет он записал свой первый музыкальный альбом и дал несколько концертов в Великобритании. Альбом разошелся не слишком быстро, но петь Говард продолжил и после «Далласа».

В начале 90-х он появился на телевидении в сериалах «Она написала убийство» и «Уокер — техасский рейнджер». Последней ролью Говарда Кила стал Рой Мардис в картине «Дом моего отца», вышедшей в 2002 году.